Uit Durban met liefde

FOTO’S: Dook | PRODUKSIE: Annemarie Meintjes | WOORDE: Lee Thorn


 

Die paartjie agter Suid-Afrika se Con Amore-konsepwinkel is passievol oor hulle werk – maar ook oor mekaar.

Maria Cochrane en Charles Kerr vul mekaar net so goed aan soos die ryp Franse kaas en vars vye wat hulle voorsit vir ons onderhoud. Die twee het mekaar oor die jare altyd raakgeloop by hulle onderskeie ondernemings in Durban (hy is ’n antiekware- en sy ’n materiaalhandelaar), en nou het al twee se liefde vir goeie kos en mooi huisgoed gelei tot ’n gesamentlike onderneming – die ongelooflike Con Amore-winkels in Kramerville, Johannesburg, en La Lucia in Durban – asook ’n private huis wat hulle deel.

“Ons het as voorgraadse LL.B.-studente by die Universiteit van KwaZulu-Natal ontmoet, maar mekaar nooit behoorlik leer ken nie,” vertel Charles.

“Ons het ongelooflik baie in gemeen,” sê Maria. Hulle is net vyf dae uitmekaar gebore, in dieselfde jaar – Charles het ’n Afrikaanse ma en Skotse pa gehad wat “ou stukke met wonderlike stories” versamel het, terwyl Maria se ouers, Cipriese immigrante, bakkerye besit en hulle eie kaas en wors gemaak het. Hulle is steeds hiermee doenig op Ladysmith, en die verleidelike pers vye waaraan ons weglê, kom uit hulle tuin.

Charles het die grensverskuiwende huiswinkels Colonial Trading & Cargo en Old Vicarage Antiques in Durban geopen voordat hy produkte vir kettingwinkels begin invoer het, terwyl Maria se onderneming materiaalstowwe ingevoer en kussings vervaardig het.

Die twee het mekaar af en toe by dekorskoue en -markte raakgeloop, of as hulle aankope gedoen het. “Ons het dikwels gesels oor hoe jammer dit is om net produkte aan te koop wat tot die massas spreek, en gewens ’n mens kon ’n winkel begin vir die goed waarvan ons hou,” vertel Maria. Ná ’n reis deur Italië het Maria vir Charles gesê sy’t die perfekte naam vir die winkel: Con Amore – “met liefde”. 

Die twee het aanvanklik beplan om ’n winkeltjie in ’n ou huis te begin, maar op ’n besoek aan Johannesburg het hulle ’n verwaarloosde ou skoenfabriek in Kramerville, die nuwe hart van die plaaslike dekorbedryf, ontdek. “Ons het gedink ‘gaan groot of gaan huis toe’ en dit in ’n ‘bestemmingswinkel’ verander sodat ons klante die vrugte van ons ontdekkingsreise eerstehands kon ervaar,” sê Charles. “Maar omdat ons in Durban woon, wou ons ook hier ’n winkel hê. Toe ’n ruimte in die La Lucia-winkelsentrum oopgaan, het ons die ietwat vreesaanjaende sprong gewaag, hoewel ons hier op geskenke en kleiner huisgoed fokus.”

Con Amore het sy vlerke gesprei toe die resessie die herwinnings- en groen beweging laat vlamvat het, maar die kern van hulle sukses is iets wat Charles ’n “wonderlike vennootskap” noem. “Ek en Maria het dieselfde visie en smaak, en dieselfde lawwigheid, soos om ses halfdroë worse en stink kase van ’n Franse straatmark in sakke te stop wat al klaar oorloop!”

“Ek leer elke dag iets nuuts by Charles,” sê Maria. “Dis altyd opwindend en prettig; en ons vul mekaar goed aan.”

“Ek is die kansvatter en Maria die nugter een,” antwoord Charles tevrede, “en ons maak altyd staat op mekaar se kennis en ervaring. Ek sal byvoorbeeld kibbel oor ’n geborduurde kussing of sybloes, maar die aftog blaas as Maria sterk daaroor voel, net soos wat sy my meestal met die meubels vertrou.”

‘n Rowwe manswêreld

Die antiekwarebedryf in Brittanje, Europa en Indië waar hulle elke stuk persoonlik gaan uitsoek, is “basies ’n baie rowwe manswêreld”, sê Charles. “Ons koop by die ouens op straat, by mense wat uitverkopings hou – dis baie keer sigeuners uit Oos- Europa. In die verlede het ek dikwels gespook om swaar kaste op my eie op te laai, maar Maria sorg vir ’n sagter aanslag – hoewel sy net so baie daarvan hou om oor pryse te kibbel! Op ons laaste reis wou al die mans skielik help om ons goed op te laai en hulle het glad tougestaan om haar met ’n soentjie te groet!”

Die enigste nadeel van ’n “saamleef ”-vennootskap is dat ’n mens soms sukkel om van die werk te vergeet. “Ons is so mal oor wat ons doen dat ek soms ferm moet sê ‘Vanaand kyk ons ’n fliek en praat glad nie oor werk nie’,” sê Charles.

Toe hulle die interieur van hulle winkels beplan het, het hulle die hulp van Greg en Roché Dry van Egg Design ingeroep. “In ons opdrag aan hulle het ons duidelik gesê ons soek teatrale, dramatiese winkels wat terselfdertyd natuurlik en ekobewus is,” sê Charles. “Hulle het met rooi fluweeldrapeersels, geperste plafonne, houtvloere en kaal mure vorendag gekom.”

Die paartjie se huis is ’n effens soberder weergawe hiervan, met antieke kandelare wat sagte lig gooi oor die ou boeretafels en leerstoele met gebosseleerde Indiese kussings. “Ek het groot bewondering vir die Missoni-familie, wat besluit het om ’n baie spesifieke voorkoms te ontwikkel en dit van klerasie na huisware uit te brei,” sê Maria.

Ironies genoeg het Maria nog altyd in ou huise gewoon, maar kort voordat Charles ingetrek het, het sy dit verruil vir iets meer modern en oop. “Ek het net hierdie groot oop ruimtes gesien wat desperaat was om gevul te word,” lag Charles. “Dit was liefde met die eerste oogopslag!”

Charles se vier kinders uit ’n vorige verhouding en Maria se twee help ook van tyd tot tyd om die huis te vul. “Al ses kom oor die weg en leef die storie van ons verskillende winkels en huis saam met ons uit,” sê Charles. “Op ’n manier is ons besig om vir hulle ’n nalatenskap te skep, en ons glo hulle ontwikkel ’n kritiese oog en ’n waardering vir styl, net soos wat ons van ons ouers gekry het. Maar op die kosfront sukkel dit nog – tans verkies hulle nog visvingers bo Franse kaas!” 

Con Amore: 031 562 1074 (Winkel 201, La Lucia-sentrum, Durban), 011 262 0385 (Kramerweg 2, Kramerville), www.conamore.com